也许若干年后,人们去评选21世纪MLB最伟大的季后赛时,2023一定榜上有名。

你会记得,世界大赛系列赛G1双方战至11局下半,游骑兵加西亚(Adolis Garcia)轰出「再见本垒打」;G2、G3双方各取一胜;G4 虽然游骑兵三局就拉开巨大分差,但仍然被响尾蛇拖到9局下平、比赛悬念从生,好在惊险关门成功,拿下赛点……

当游骑兵带着3-1的领先第三次站上大通球场,双方的终极一战拉开帷幕。在比赛前半段的缠斗中,大比分落后的响尾蛇明显是表现更好的一方,投手加仑(Zac Gallen)上演着六局无安打的表现,让球队数度接近领先,但总是缺少一支一锤定音的安打,导致得分机会不断错失。

浪费机会是要付出代价的,全场比赛的转折点发生在七局上半,运气来到了游骑兵这边。系列赛表现最好的西格(Corey Seager),正准备挥大棒尝试本垒打,效果不够理想,但却误打误撞变成了一支地滚球安打,打破了加仑正在进行的无安打比赛,使得对手心态急剧变化。游骑兵抓住机会,凭借安打串联取得领先。

九局上半,急于追赶的响尾蛇自己发生严重失误,中外野的低级漏接导致投手心态爆炸,分差被扩大到5-0,比赛就此失去悬念。

终于,这轮旷日持久的系列赛落下帷幕,德州游骑兵——这支8次打进季后赛、曾两度杀入世界大赛却铩羽而归的球队,捧起了那座梦寐以求的奖杯。2011年只差一颗好球的遗憾,在这一刻才能彻底化作云烟。

也许,历史上第一位拿到跨联盟世界大赛MVP的西格会想起,他上一次站在同样的位置是在2020年,当时还身披那件更知名的道奇球衣。当所有人都认为,他将在洛杉矶续写传奇、成为大联盟新的领军人物时,却以一纸天价合约来到尚在垫底级别的游骑兵。

刚来到德州的前两个赛季,西格的状态大不如前,「泯然众人」的讨论甚嚣尘上。而这个赛季,西格全面复苏,从常规赛到季后赛都缴出了无可争议的表现,带领这支此前两个赛季还是输掉百场常规赛的「鱼腩球队」,击败了包括同州苦主、卫冕冠军太空人在内的所有强敌,在世界大赛G1打出关键追平两分炮,以及最终帮球队拿到历史首冠。

两军对峙,主将之间总免不了一番对比,响尾蛇00年的主将卡罗尔(Corbin Carroll)总被誉为是未来的联盟牌面;而经此一役,比他大6岁的西格更像是要证明——

另一个有趣的消息是,明年MLB全明星赛的承办球场正是游骑兵主场「全球人寿球场」,随着东道主与新科世界大赛冠军的身份双持,或许会使本就擅长投入的游骑兵资方团队和热情的德州球迷继续高歌猛进。

总的来看,「杂草突围」是这届季后赛最为鲜明的主题,换到足球领域,简直是「莱斯特城奇迹」的重现。

因此,就像九年前所发生的那样,赛前几乎没人预测成功游骑兵的夺冠,只有一个人除外——MLB中国棒球文化推广大使杨紫。虽然她的分析理由或许只出于个人感彩,但不妨从中看到棒球今年在中国的一些变化。

「好看」往往是第一位的,在这个信息化的时代,首先要「看到」,然后谈「留存」。借助跨界明星的视角,杨紫在今年7月到访西雅图、现场打卡了2023MLB全明星赛。之所以选择这个节点,是因为全明星更像是一场棒球粉丝的聚会,除了紧张刺激的比赛以外,还有球迷嘉年华等更多娱乐环节,杨紫更是现场体验了一把MLB选秀,为不同层次的粉丝提供有吸引力的内容。

当平时鲜少观看棒球的人开始搞明白「满大街的NY帽子背后代表什么」,北美体育联盟的核心资产——球队球星故事才更有意义。当以坚持努力、积极向上著称的杨紫,开始穿上西雅图水手的球衣,向粉丝讲述那位51号传奇的故事时, 人们也会对铃木一朗坚持追梦、为亚洲球员正名的「球道」感同身受、肃然起敬,直至成为像科比那样的精神图腾。

与此同时,MLB官方还制作了《棒球101~104》《棒球档案》等各类视频节目,前者偏简单的规则科普,后者偏向棒球文化的输出,除了定期更新以外,也在比赛场间放送给观众,帮助他们更好理解大联盟场内场外的精彩。

随着看比赛的观众越来越多,体验就变成了下一步的需求。传统的棒球理念,保留最淳朴的地方是甲子园,是刀耕火种式的追求基本功与技战术,对小技术精雕细琢,枯燥且极度辛苦。尽管这种训练精神极为热血,但并不适用于棒球文化仍处于初级阶段的国家。

对初学者来说,吸引他们继续下去的动力,永远是乐趣。为了让更多人尝试体验棒球运动,MLB中国与各地社团合作推出了「第一堂棒球课」,清一色地换成有球训练(传统观念中应有大量非常枯燥的无球训练)和实战对抗,目的就是为了让新人们快速上手体验乐趣。

这种打破传统理念、降低门槛的尝试,的确进一步拉近了和主流群体之间的距离。即便像是杨紫,之前并未实际参与过棒球运动,也能在「第一堂棒球课」设计的体系中,很快挖掘出不少快乐的爆点,并借助视频将学习棒球的快乐传递给了更多人群。艾热、余霜等大量跨界明星的参与,逐渐让这项运动在年轻群体中火了起来,成为比肩飞盘、腰旗的「周末网红运动」。

如果说,签约明星、降低体验门槛能够给一个项目带来关键的流量活水,而维系流量、持续转化、让新人们坚持下去的信念,叫做身份认同。

在今年10月结束的亚运会中,中国队在循环赛中历史性地首次战胜世界排名第一的日本队,后面又在三四名决赛中一度领先、将对手逼入绝境,寇永康、梁培等年轻球员打击功力渐涨,苏长龙等老将投手的坚守令人泪目。

东亚是棒球运动的「修罗场」,日本、韩国、中国台湾的发展均处于世界领先水准 。这可能是一件坏事,意味着起码在短期内,中国队想要稳定地战胜这些强队仍是奢望;但这同样也是一件好事,有这么多亚洲面孔在MLB闯荡,说明了棒球是黄种人可以通过努力获得可期回报的项目,最终成为年轻人们脚踏实地可以向往的梦想。

当然,从比赛内容来说,中国队在今年的进步也确实是肉眼可见的。这振奋人心的一胜,让棒球国家队在社媒中的流量获得突破性增长,许多核心队员的微博和小红书被发掘,像那些传统强势项目运动员一样,积攒起更多的口碑与关注度。

甚至就连舆论氛围也出现了很大的转变,MLB中国联动棒球国家队,在虎扑解答网友问题的栏目中,向国家队运动员请教专业问题的情况变多了,队员们也兴奋地不遗余力进行解答。整个社区的氛围相比于原来的死气沉沉,开始向着积极的方向改善,大量深度探讨的内容出现,帮助着核心爱好者圈层继续进步。

作为世界上最高水平的职棒联赛,MLB也在不遗余力地帮助中国棒球培养后备人才。

由国家队元老张宝树教练坐镇的MLB中国棒球发展中心(MLB DC)已经为国家队培养出了罗锦骏、寇永康等顶尖球员;同时也还有大量的青少年人才正在DC中训练,借助MLB的资源,他们中的佼佼者也有望出国深造,甚至在未来有朝一日挑战大联盟。

此外,在我们的身边,MLB CUP青少年棒球公开赛也在如火如荼地进行,在更广的社会群体中种下棒球运动的种子。

从2007年MLB正式设立中国代表处至今,已经过去了近16年的时间。棒球运动也从不知名的地位,逐渐靠近主流和潮流文化,尤其是在一二线城市的年轻人生活中扮演起了愈加重要的角色。

伴随着2023MLB赛季大幕落下,我们希望棒球并没有结束,而应该是整个运动文化向主流再进一步的重要注脚——如果说上一个阶段最重要的工作是创造认知,那么下一步应该是让它更多地走进生活。

作为一家体育公司,同事里总有几个打了好多年球的资深球友,他们告诉我,在几年前的上海,他们去打球时,只能让开车的朋友带上球棒。

「棒球棍这种东西,以前过地铁安检的时候,会被重点关照的,人家把你当不良青年。反正最后让你带着上车就不错了,起码多少要理论几分钟。」

「我一直记得——有一次过安检的时候,一个安检员准备过来找我,本来都准备好跟他理论了,但结果他却说:」

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